El Valle de Ricote y Cieza, Región de Murcia, España

El Valle de Ricote es un auténtico paraíso…. senderos naturales a lo largo de las orillas del hermoso río Segura, pintorescos pueblos rodeados de huertos de naranjas y limones, senderos de montaña con vistas impresionantes, yacimientos arqueológicos y pinturas rupestres de la edad de piedra, antiguas ruedas de agua… ¡y las maravillosas fuentes de agua caliente!

La histórica ciudad de Cieza es la puerta norte de la Región de Murcia, y desde aquí el pintoresco ‘Valle de Ricote’ se despliega hacia el sur para incluir Abarán, Blanca, Ricote, Ojós, Ulea, Villanueva y Archena. Conocido también como “Valle de los Moriscos” por el rico patrimonio cultural que dejaron los moriscos que habitaron estas tierras hace muchos siglos; iberos y romanos han pasado por aquí dejando sus legados en estas fértiles tierras.

Condujimos por este camino en primavera, posiblemente la época más encantadora del año para visitar el valle, para ver la fabulosa “floracion”, la maravillosa vista de la flor del melocotonero que mancha las tierras de rosa y blanco hasta donde alcanza la vista… ¡se parece bastante a la flor del cerezo en Japón con iglesias en lugar de pagodas! Hay varias rutas a pie o en bicicleta alrededor del valle, pero si estás elaborando un itinerario, ¡todo depende de la duración de tu estancia y de tu nivel de energía!

A tan sólo 24 kilómetros de la ciudad de Murcia, Archena es una buena base; en el palacio y jardines de Villarías se encuentra el centro de interpretación del Valle de Ricote. En la ciudad hay una gran variedad de alojamientos y restaurantes, así como los tres hoteles de lujo del Balneario de Archena, situados en las colinas de la fuente termal.

Archena es un pequeño pueblo rural con mucha historia, como pronto descubrí… Aunque los restos arqueológicos encontrados en los alrededores se remontan al año 234 AC, el pueblo y su nombre se remontan a la época romana.
Nos encontramos con la distintiva iglesia parroquial de San Juan Bautista del siglo XVIII, con su solitario campanario y su cúpula azul, en una pequeña plaza escondida en el laberinto de calles secundarias. Algunos vecinos amables, viendo mis entusiastas esfuerzos por fotografiar el notable edificio, llamaron al caballero que actúa como cuidador-administrador, que nos dio una visita privada a su amado templo.
El interior intrincadamente decorado en estilo barroco, en contraste con la inusual fachada de ladrillo, contiene antigüedades y estatuas de los diferentes santos, que estaban siendo adornadas en preparación para el santo desfile de Pascua.

Pasamos la tarde en el balneario de Archena… …las propiedades terapéuticas de las aguas minerales, que fluyen de las rocas a una temperatura de 51C, se conocen desde hace más de 2.000 años. Las termas se hicieron populares durante el Imperio Romano, pero no fue hasta finales del siglo XVIII cuando se empezó a construir el Balneario de Archena – Hotel Termas, el ‘Casino’ y el Santuario – por un oasis de palmeras y huertos de cítricos. Hoy en día, el elegante y modernizado complejo balneario incorpora piscinas exteriores de diferentes temperaturas con terrazas y una cafetería, y una enorme piscina interior con jacuzzis, chorros, cascadas y corrientes. Todo el lugar es muy divertido para toda la familia! Hay cómodos vestuarios, un aparcamiento subterráneo, una tienda de regalos de cosméticos y, lo que es más importante, un centro terapéutico en el que se puede disfrutar de una serie de masajes y tratamientos de belleza o salud.

Al día siguiente fuimos a Ulea, pasando por Villanueva y cruzando el río Segura. Ulea es un pintoresco pueblo con palmeras y huertos a la orilla del río, y un laberinto de estrechas calles que suben parcialmente por la ladera de la montaña circundante. Es el tipo de lugar que parece detenerse en el tiempo, donde los lugareños educadamente dicen buen día cuando los pasas en su camino a la iglesia.

El pueblo está lleno de encanto, las originales casas de la ciudad con fachadas de colores brillantes y una gran variedad de plantas en maceta. La pequeña plaza central es sorprendente con la singular casa “Casa Parisina” que domina una esquina – parece sacada de Disneylandia pero, de hecho, la arquitectura ha sido atribuida a Eiffel. En la misma plaza, se encuentra la magnífica iglesia de San Bartolomé del siglo XVI y el ayuntamiento.

Caminamos por el escarpado sendero detrás del pueblo hasta un punto de vista escénico donde una estatua que representa al “Cristo Salvador” vigila el valle. Estas tierras han visto a diferentes culturas ir y venir a lo largo de los siglos – romanos, moros y cristianos – como muchas partes de España. Si toma el camino junto al río hacia Ojós verá una antigua noria, una de las muchas que hay a lo largo del Segura a su paso por el Valle de Ricote.

Nuestra siguiente parada fue Abarán – no tuvimos tiempo de explorar todos los pueblos del valle, lo que es una buena excusa para volver otro día. El pequeño pueblo está lleno de edificios históricos de interés cultural como la plaza de toros, iglesias medievales, santuarios, parques y jardines.

Abarán es conocido por las cinco características ruedas hidráulicas del río Segura, que siguen funcionando hoy en día.

Las norias se remontan a la época de los moriscos, y se utilizaban para elevar el agua a los canales de riego en las tierras agrícolas más altas que todavía producen hortalizas y cítricos.

Noria Grande (1805) es la noria más grande de Europa. Fácil de encontrar en el parque del mismo nombre, mide casi 12 metros de diámetro, eleva 25 litros de agua por segundo y fue reconstruida en 1951 con hierro y madera.

Paseamos por los pintorescos senderos de la ribera del río, cruzando puentes, observando algunas de las “norias” más pequeñas y observando la vida silvestre en el agua. Volviendo sobre nuestros pasos hacia el coche, vimos un área de picnic recreativa con una cafetería en la terraza de un chiringuito popular.

En general, el Valle de Ricote no es turístico y esto se puede apreciar particularmente en la cocina… tuvimos un almuerzo tradicional bastante grande en un hotel de carretera donde un camarero profesional sirvió una maravillosa cocina regional como cabra asada y verduras frescas, entre una larga lista de platos típicos, con entrantes, ensalada, elección de postre casero y vino local, un menú del día con todo incluido y a un precio competitivo.

Condujimos la corta distancia hasta Cieza – el centro administrativo de la región de la Vega Alta del Segura y la puerta de entrada a la provincia de Murcia – una ciudad más grande con vistas al Valle de Ricote con una historia que se remonta a la Edad de Piedra y sitios históricos de interés para ver. Una vez más, decidimos visitar los sitios de la ciudad en una fecha posterior (sin duda merece la pena) y nos dirigimos hacia el río.

El Segura serpentea alrededor de la atractiva ciudad amurallada (las murallas medievales originales fueron reconstruidas en el siglo XIX) y bajo el icónico Puente de Hierro, un puente colgante de hierro que atraviesa el ancho río. Un espléndido bulevar se extiende a ambos lados de la recién acondicionada orilla del río e incorpora pequeñas playas que son populares entre los bañistas en tiempo cálido. En verano se puede practicar el rafting o el piragüismo en un pintoresco recorrido que discurre por cañones, por un azud y río abajo hasta Albarán.

Es realmente un pintoresco paseo por el río, pasando por los campos de melocotoneros en flor en primavera y a lo largo de las avenidas arboladas. La insólita Ermita del Santo Cristo de Consuela, en la ladera de la colina, llamó nuestra atención, con sus distintivas torres gemelas que casi parecen minaretes.

Más abajo del río, en la ladera de la montaña frente a la ciudad, hay una ruta señalizada hasta la Atalaya. Los puntos de interés incluyen una capilla y el castillo de Cieza; desde aquí hay vistas a las impresionantes ruinas de Medina Siyasa.

Finalmente, cruzamos de nuevo el río por una de las tres pasarelas de madera, y caminamos hasta el coche, prometiéndonos volver pronto… no tuvimos tiempo de ver los tesoros arqueológicos y los sitios del Patrimonio Mundial de la UNESCO cerca de Cieza -pinturas rupestres prehistóricas, asentamientos ibéricos, restos romanos, o el impresionante yacimiento de la ciudad árabe andalusí de Medina Siyâsa- … ¡quizás la próxima vez nos tomemos unas vacaciones a pie por el Valle de Ricote!

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